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讓人震驚的乾隆盛世:百姓瘋搶殘羹剩飯

  1793年,也就是乾隆五十八年夏天,英國派出的第一個訪華使團到達中國,英國人對這個神秘的國度充滿好奇。他們相信,中國就像馬可?波羅遊記中所寫的那樣,黃金遍地,人人都身穿綾羅綢緞。

  乾隆時代的饑餓盛世

  然而,一登上中國的土地,他們馬上發現瞭觸目驚心的貧困,清王朝雇用瞭許多老百姓來到英使團的船上,為英國人端茶倒水、掃地做飯。英國人註意到這些人“都如此消瘦”,“在普通中國人中間,人們很難找到類似英國公民的啤酒大肚或英國農夫喜氣洋洋的臉”。

  這些普通中國人“每次接到我們的殘羹剩飯,都要千恩萬謝,對我們用過的茶葉,他們總是貪婪地爭搶,然後煮水泡著喝”。使團成員在《我看乾隆盛世》中說:“不管是在舟山還是在溯白河而上去京城的三天裡,沒有看到任何人民豐衣足食、農村富饒繁榮的證明……除瞭村莊周圍,難得有樹,且形狀醜陋。

  房屋通常都是泥墻平房,茅草蓋頂,偶爾有一幢獨立的小樓,但是決無一幢像紳士的府第,或者稱得上舒適的農舍……不管是房屋還是河道,都不能跟雷德裡夫和瓦平(英國泰晤士河邊的兩個城鎮)兩岸的相提並論。事實上,觸目所及無非是貧困落後的景象。”

  毫無疑問,乾隆皇帝是中國歷史上最偉大的皇帝之一,有的評論者甚至還去掉“之一”二字。確實,乾隆統治下的中國,縱向比,是中國幾千年歷史中人口最多、國力最盛的時期。橫向比,是當時世界上最強大、最富庶的國傢,何以我們五千年文化得出的這個集大成的盛世在英國人眼中如此黯淡?

  原因是,乾隆時代中國人和歐洲人的生活水平差距實在太大瞭,14世紀,歐洲人並不比中國人富裕多少。他們的食物中肉食比重並不算高,一大塊面包加一碗濃湯就已經讓辛苦瞭一天的英國農夫心滿意足,但是隨著社會的發展,歐洲人的生活水平不斷提升。

  18世紀工業革命前期,英國漢普郡農場的一個普通雇工,一日三餐的食譜如下:早餐是牛奶、面包和前一天剩下的咸豬肉;午飯是面包、奶酪、少量的啤酒、醃豬肉、馬鈴薯、白菜或蘿卜;晚飯是面包和奶酪;星期天,可以吃上鮮豬肉。

  工業革命後,英國人的生活更是蒸蒸日上,1808年,英國普通農民傢庭的消費清單上還要加上2.3加侖脫脂牛奶、1磅奶酪、17品脫淡啤酒、黃油和糖各半磅,還有1英兩茶。

  而乾隆年間的中國人吃的是什麼呢?幾千年來,中國農民的主要食物一直是粗糧和青菜,肉、蛋、奶都少得可憐,通常情況下,在春荒之際,還要采摘野菜才能度日,乾隆時代,民眾吃糠咽菜的記載比比皆是。

  據《18世紀的中國與世界農民卷》介紹,普通英國農戶一年消費後,可剩餘11鎊,約合33~44兩白銀。而一個中等中國農戶一年全部收入不過32兩,而年支出為35兩,也就是說,辛苦一年,還要負債3兩,才能過活。所以一旦遇到饑荒,普通人傢會立刻破產,賣兒賣女的情況十分普遍。

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